就在数十年前,隔着一道海峡的法国人提起英格兰,都会称之为这是一个拥有伦敦城的乡下地方。而英王詹姆斯一世也曾经说过,伦敦就像是一个佝偻小儿硕大的头。

    不管是法国人的轻蔑,还是英国人的自嘲,都无不说明了伦敦对于欧洲来说,确实可以称得上是一座真正的城市了。

    这座位于泰晤士河畔的城市,现在不仅是英国的首都,还是英国的经济核心,更是英国最大的贸易港口。仅仅花费了三百年的时间,伦敦就从14世纪的4万人口,发展到了今日的35万人口左右,在欧洲仅次于巴黎的人口。

    在泰晤士河上,令到访的中国人感到最为震惊的是,伦敦城的城墙居然还是一千多年前罗马人的产物。这座长达七、八英里,高约六、七米的宏伟城墙,实在很难让人相信在一千多年前就已经存在了。

    罗马人为伦敦城留下的规划,依旧影响着伦敦城的发展,直到他们到来的时候,伦敦城的普通区域还没有突破这道罗马人留下的城墙。而罗马时期留下的六道城门,爱德门、主教门、新兴门、卢德门、爱慈门、科瑞波门,在修修补补之后依旧还在使用着。

    不过当年为了躲避城内的黑死病,王室和贵族在城市西南弗利特河畔修建的威斯敏斯特王宫区,现在已经发展为了城外一个独立的法灵顿城区了。相比起城内伦敦城内的拥挤和恶臭,贵族和富商们显然更喜欢空气清新环境优美的法灵顿区。

    而在泰晤士河南面,围绕着跨越泰晤士河的大桥,从各地迁移来的人口聚集在此,渐渐形成了五块居住区。虽然这里没有城墙的保护,但是对于一个击败了无敌舰队的国家来说,住在此地的居民并没有感到什么不安全。

    作为不列颠岛的交通和经济中心,伦敦城所能够提供的大量工作岗位,让这些从各地迁移而来的人口获得了养家糊口的能力,因此当中国使团的船只从泰晤士河上经过时,泰晤士北面高大的城墙和南岸星罗棋布的房屋街道,倒是有了几分国内江南地方的模样。

    在英国军舰的引导下,中国使团的船只停靠在了伦敦的码头。已经从先期赶回国内的商船中得知,代表中国皇帝来访的使团中,居然有一位安汶惨案中的幸存者,这令伦敦的市民们生起了极大的兴趣。

    当艾达等人从船上踏足于伦敦码头时,他们赫然发现,似乎整座伦敦城的市民都出现在了码头和码头周围的街道上,来观看那位传奇的中国伯爵夫人。从一名颠沛流离的孤儿,到被中国皇帝所青睐,接着以中国皇帝册封的伯爵夫人返回故土,这简直就是传说中灰姑娘的现实版本。

    对于正在迅速走向重商主义的英国社会来说,这种传奇性的故事实在是太合中下阶层市民的胃口了。一名不文的穷汉,前往海外冒险,最终从土著人那里获得了大量的财富,然后衣锦还乡。正是野心勃勃想要在海洋上赢得自己利益的,英国上下最为真实的写照。

    英国下议院派出了以议员奥利弗·克伦威尔为代表的几名议员,同国王查理一世派出的首席顾问伦敦主教劳德等人,一起前来码头迎接了中国使团。

    和地位显赫的伦敦主教劳德相比,沉默寡言的议员奥利弗·克伦威尔更让艾达记忆深刻,虽然没有和他说上几句话,但是这位身材高大的议员有着一种让人难以忽视的特质。

    登上了早就安排好的马车后,艾达便和使团成员就在伦敦市民的围观中前往了威斯敏斯特宫。

    查理一世在威斯敏斯特宫内隆重的接待了这批中国使团,威斯敏斯特宫始建于约六百年前,刚开始修建时曾经作为要塞来设计,因此与其说是一个宫殿,倒不如说更像是一座宏伟的城堡。

    艾达代表使团向坐在了天鹅绒宝座上的查理一世献上了国书和礼单,这也许是威斯敏斯特宫建立以来的第一次,一名女子以外国使节的身份正式晋见了英国国王。在这个时代的欧洲,对于女性的歧视依然是社会的主流。

    男人们认为,女子都是愚蠢的,除了处理家务事之外,不应当与其讨论任何关于政治和科学的事务。当然,法国人也许是一个例外,他们对于比男子聪明的女子,不是让她们变成国王的情妇,就是送她们去绞刑架,以此来掩盖自己的无能。

    在查理一世吩咐自己的侍从官接走了国书和礼单之后,艾达再次向他屈身行礼后说道:“大明皇帝陛下为了表示他对于英国国民的善意,还嘱托我们带来了一份给予英国国民的礼物,我希望国王陛下能够容许,让我们向英国的国民传授预防天花的种痘之术。”

    艾达的话语顿时让大厅内观礼的贵族和议员们轰动了起来,天花和鼠疫是伦敦城两大杀手之一。和几十年爆发一次的鼠疫相比,年年都有发生的天花是贵族想要躲避也无法躲避的恶魔,特别是天花对于儿童的威胁更是严重。

    查理一世是一个坚信王权至上的国王,他也是一个想要有所作为的执政者,听了艾达的陈述之后,他也是极为惊讶的追问道:“天花也是可以治疗的么?”

    艾达摇着头说道:“种痘术并不是治疗天花,而是预防天花的办法。陛下可以让人调查一下,饲养牛的农夫是否得天花的机会更少一些呢…”

    听了艾达的诉说,大厅内的议论声顿时小下去了,如果英国人的信仰不是倾向于新教,艾达又不是代表着那个中国皇帝,仅仅凭借着她想要把牛身上的痘种植到人身上的想法,就足以让人高喊艾达为“女巫”,送她上火刑架了。

    不过现在么,大家都将目光转向了宝座上的国王陛下,等待着他的最后决断。查理一世同样也感到了几许为难,作为一个倾向于天主教派的国王,他的立场自然是倾向于传统,对于这种拿牛痘种植于人身上的巫术并没有什么好感。

    但是作为在一个新教氛围下长大的英国君主,查理一世倒也并不是那么的愚昧不堪。他支持天主教复兴的原因,就在于希望恢复国王至上的君主专制传统,毕竟只有天主教徒才会真正认可君权神授的崇高信仰。

    不过想到同中国皇帝缔结友谊后所带来的庞大经济利益,查理一世又不觉得种痘术有多么邪恶了。在一百年前的亨利七世时代,王室财务署每年发给廷臣的年金和其他费用约为一万英镑,把王室的日常开支和贵族、王室成员的服装费用也包括在内的话,每年国库要支出2.5万英镑左右。

    但是到了今日,光是每年发给官员的俸禄和各种开支,就达到了34-36万英镑每年,如果加上王室和其他支出,每年大约达到了60万英镑,这差不多已经比的上英国每年的海关税收了。

    如果再加上军队和对欧洲战争上的支出,查理一世总是感觉自己处在捉襟见肘的窘迫境地,他已经开始重新考虑征收吨税和磅税了,现在中国使团的到来,让他看到了一个新的财富来源,这让他实在提不起驳斥艾达的兴致。

    查理一世思考再三,终于对着艾达及其他中国使团成员说道:“作为中国皇帝陛下的好意,朕将代表英国臣民予以感谢。但是英国毕竟不是中国,我国的国民未必能够接受这种治疗的方式,因此朕会将之交给皇家医学院加以研究和讨论,以决定是否实施种痘术…”

    虽然没能让查理一世接受传播种植牛痘预防天花的建议,但艾达还是对这次同国王的见面感到了满足。留着山羊胡子的查理一世虽然看起来怪异,但是他对于东方中国所表现出来的兴趣,让艾达认为这一趟出使英国的行程,起码成功了七成。

    当然艾达并不了解,此时英国的皇家医学院的成员也就200余人,甚至于整个伦敦的行医者也没超过五百人,其中半数还是无证行医的。皇家医学院出身的医生们最为出色的医术是放血,由于草药学类似于巫师做法,因此在中世纪的猎巫行动之后,整个欧洲的草药学都处于了蒙昧状态。

    不过医学的落后,倒是让普通人加深了对于宗教的信仰,比起不靠谱而又高昂的医生,在神父的安慰下自愈的病患反而显得更高一些。

    艾达此刻显然还不清楚,她要面对的黄金医学院是怎样一个怪胎,因此到还能向查理一世表示感谢支持。

    正式会见结束之后,查理一世召开的宫廷宴会,顿时让艾达成为了这场宴会上的明星。

    艾达取出了运到威斯敏斯特宫的瓷器,一套洁白瓷器上带着一顶皇冠的金狮印记,正是崇祯命人特地烧制出来赠送给英王的礼物,这令查理一世第一眼就喜欢上了,他用这套瓷器换去了面前的银质餐具。

    除了这套专门供应给查理一世的,十六件餐具组成的瓷器套装外,此外还有130套次一等的青花瓷餐具,艾达也一一拿出来分发给了参与宴会的众人使用。

    艾达当时只是想着,通过这场宴会来打开英国人对于中国瓷器的需求。但她没想到,这一举动倒是差点闹出了一场风波来。

    宴会结束之后,拿到了瓷器餐具的贵族们表示要把这套餐具带回家珍藏起来,以感谢中国皇帝赠送给他们的礼物。但查理一世却认为,这些送来威斯敏斯特宫的瓷器都属于王室的财产,并不算是中国皇帝赠送给他们这些宾客的礼物。

    这些英国贵族和议员们在皇帝面前表现出来的无礼,让艾达和中国使者们感到了目瞪口呆。最终在艾达的劝解下,表示还会再赠送相同数目的瓷器给予王室之后,查理一世才恋恋不舍的准许这些宾客们拿着餐具回家去了。

    查理一世将威斯敏斯特宫附近的一个王室庄园划给了中国使团居住,在这处绿树成荫的庄园内,艾达度过了回到故土的第一个夜晚,紧张而忙碌的一天让她精疲力竭,躺在床上时她开始无比怀念起北京的生活来了。


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